En 2013, Nicolas Vachicouras (au centre de la photo ci-dessus avec d’autres co-fondateurs de Neurosoft Bioelectronics) a reçu une bourse de la Fondation Zdenek et Michaela Bakala pour terminer sa thèse de maîtrise à la Harvard Medical School et au Massachusetts Eye and Ear Infirmary. Nous avons rencontré Nicolas pour voir comment la bourse l’a aidé et quelles sont ses activités actuelles.

FZMB : Comment la bourse et votre séjour à Harvard ont-ils influencé le cours de votre carrière ?

NV : J’ai reçu la bourse de la Fondation Zdenek et Michaela Bakala alors que j’étudiais la micro-ingénierie et l’application de la microélectronique au développement d’électrodes implantables à interface avec le système nerveux pour traiter des patients souffrant de troubles neurologiques EPFL. Jusque-là, je m’étais principalement concentré sur les aspects techniques de ces appareils, mais il me manquait davantage le côté clinique.

Grâce à la bourse, j’ai pu terminer mon mémoire de maîtrise à la Harvard Medical School dans le laboratoire du professeur Daniel J. Lee et M. Christian Brown. J’y ai découvert un autre aspect de ces dispositifs médicaux : apprendre à pratiquer des chirurgies et des implantations d’implants neuraux chez des rongeurs. De plus, le laboratoire était situé à l’intérieur du Massachusetts Eye and Ear Infirmary du Massachusetts General Hospital, ce qui a favorisé un excellent environnement pour travailler en étroite collaboration avec les médecins et voir comment ils utilisaient des électrodes pour interfacer avec le système nerveux dans la pratique clinique. Dans l’ensemble, ce fut une expérience incroyable, car j’ai appris l’importance de travailler en étroite collaboration avec les cliniciens lors du développement de dispositifs médicaux innovants. Cela s’est avéré de la plus haute importance pour ma future start-up.

En plus de ces aspects cliniques, mon séjour aux USA m’a permis de renforcer mon réseau international et de rencontrer des chercheurs ambitieux, des cliniciens et des investisseurs potentiels. Je crois que c’était un point critique pour le succès actuel de ma start-up.

En 2019, vous avez cofondé la Startup Neurosoft Bioelectronics, récemment sélectionnée par le magazine suisse BILAN comme l’une des meilleures startups suisses. Comment est née l’idée de cette startup ? Pouvez-vous nous parler du concept qui se cache derrière ?

Tout en travaillant en étroite collaboration avec des médecins, j’ai été frappé par la façon dont les implants neuraux cliniques étaient fabriqués à l’aide d’une technologie vieille de 50 ans, avec des avantages limités pour les patients. Il est devenu évident que l’un des facteurs limitatifs des dispositifs actuels était qu’ils étaient constitués de disques métalliques larges et rigides qui présentaient une inadéquation mécanique importante par rapport aux tissus mous et incurvés du système nerveux. Cela provoque un mauvais contact électrode-tissu, une stimulation ou un enregistrement non spécifique, des cicatrices chroniques et limite globalement les performances de l’appareil. Il était évident que le plein potentiel des dispositifs neuronaux restait à exploiter.

Implants neuronaux conçus par Neurosoft Bioelectronics.

Après ma thèse de Master à la Harvard Medical School, je suis revenu en Suisse pour commencer un doctorat. avec le professeur Stéphanie Lacour, qui a développé une technologie révolutionnaire pour produire des interfaces neuronales souples qui exploitent des matériaux conformes pour atteindre une bio-intégration chronique au tissu neural et pour résoudre les limites actuelles des électrodes cliniques rigides. L’objectif principal de ma thèse était d’améliorer encore cette technologie et de se concentrer sur sa traduction en clinique. Ainsi, dès le début de mon projet de doctorat, mon objectif était de créer une entreprise pour apporter cette technologie aux patients.

Par conséquent, lorsque j’ai terminé mon doctorat. en 2019, j’ai co-fondé Neurosoft Bioelectronics avec le Pr Stéphanie Lacour, Ludovic Serex et Florian Fallegger. Neurosoft Bioelectronics vise à développer une nouvelle génération d’interfaces cerveau-ordinateur (BCI) implantables qui exploitent des électrodes souples pour traiter certains des troubles neurologiques les plus graves. De plus, grâce aux propriétés mécaniques uniques de nos électrodes, nous pouvons favoriser la bio-intégration à long terme des dispositifs dans le corps tout en réduisant les risques chirurgicaux et d’implantation.

L’un de nos premiers objectifs est de développer un dispositif de neuromodulation pour traiter les acouphènes sévères (forts bourdonnements d’oreille chroniques et constants). Les acouphènes sévères sont une maladie débilitante qui affecte négativement le bien-être social et la santé de 7 millions de patients aux États-Unis et dans l’UE, et dont 7 % tentent de se suicider. Malheureusement, il n’existe actuellement aucun traitement contre les acouphènes. Nos électrodes souples uniques sont les seuls dispositifs qui peuvent permettre un accès chirurgical sûr à une structure cérébrale située près du cortex auditif dans la profondeur d’un sillon cérébral. L’objectif est d’utiliser la stimulation électrique de cette région pour supprimer les acouphènes.

Comment voyez-vous évoluer votre entreprise dans les dix prochaines années ?

Nous estimons que le développement d’un tel dispositif médical implantable prendra environ huit ans. Jusqu’à présent, nous avons levé près de 3 millions de dollars en financement principalement non dilutif. Nous réalisons actuellement notre premier tour de table de 12 M$ pour continuer de développer notre technologie et démarrer nos premières études cliniques.

Au cours des dix prochaines années et au-delà, nous voulons finalement tirer parti de nos interfaces neuronales douces pour révolutionner la façon dont nous interagissons avec le cerveau et la moelle épinière pour traiter certains des troubles neurologiques les plus dévastateurs tels que la cécité, la surdité ou la tétraplégie en ciblant différentes régions du système nerveux.